2억 5천만 년 전 악어처럼 헤엄쳤던 고대 거대 양서류

남아프리카 위트워터스랜드 대학의 데이비드 그로네왈드(David P. Groenewald)와 동료들이 오픈 액세스 저널 ‘플로스 원(PLOS ONE)’에 2023년 3월 29일 발표한 연구에 따르면, 2m 길이의 고대 양서류는 실제 악어가 존재하기 훨씬 전부터 악어처럼 헤엄쳐 다녔다고 한다.

(2023년 3월 30일 사이언스 데일리 기사 번역)

2억 5천만 년 전 페름기 말기의 남아프리카에는 악어나 도롱뇽과 비슷한 몸을 가진 대형 포식성 양서류인 리네수쿠스과에 속하는 분추류(temnospondyls)가 서식했다. 이 멸종된 동물은 주로 골격 화석으로만 알려져 있지만, 이 연구에서 연구자들은 이 동물이 환경을 어떻게 이동했는지에 대한 통찰을 제공하는 특별한 흔적화석에 대해 설명하고 있다.

이 화석은 남아프리카 콰줄루나탈 주에 위치한 고대 카루해의 갯벌, 혹은 석호 바닥이었을 암석 표면에서 발견되었으며, 연구진은 데이브 그린 고표면(paleosurface)이라고 명명했다. 연구진은 약 2m 몸길이를 가진 리네수쿠스과의 분추류가 남긴 것으로 추정되는 7개의 몸통 자국(휴식 흔적)과 여러 개의 꼬리 자국(헤엄친 흔적)을 분석했다. 연구진은 이러한 흔적의 공간적 배열을 바탕으로 한두 마리의 동물이 먹이를 찾으러 쉬는 장소에서 다른 장소로 헤엄쳐 다니면서 만든 것으로 해석했다.

꼬리 자국의 구불구불한 모양은 이 동물들이 현대의 악어와 도롱뇽처럼 꼬리를 좌우로 계속 움직이며 물속을 헤엄쳤음을 암시한다. 발자국 흔적과 함께 상대적으로 부족한 발자국 모양을 보면 이 양서류는 악어와 마찬가지로 헤엄치는 동안 다리를 몸에 붙이고 있었음을 알 수 있다.

이 화석들은 고대 양서류가 헤엄치고 바닥을 걷는 활동적인 생활 방식을 보여 주며, 이동 흔적이 매우 잘 보존되어 있기 때문에 이러한 해석이 가능했다. 이 화석 유적지에는 다른 네발 동물인 네족류, 어류, 무척추동물의 흔적도 다수 보존되어 있어 페름기 생태계를 이해하는 데 중요한 지역이다.

저자들은 “이 연구 결과는 고대 동물에 대한 지식의 공백을 메우는 데 도움이 되기 때문에 매우 중요합니다. 데이브 그린 고표면에 보존된 놀라운 발자국과 흔적은 약 2억 5,500만 년 전 카루해의 해안선을 들여다볼 수 있는 창이며, 이 동물들이 어떻게 이동하고 환경과 상호작용했는지에 대한 직접적인 증거를 제공합니다. 이 연구는 놀라운 과학적 기여 외에도 호기심 많은 사람들이 자신의 발견을 고생물학자들의 관심을 끌게 함으로써 얼마나 중요한 고생물학적 발견이 이루어질 수 있는지를 보여줍니다.”

참고문헌: David P. Groenewald, Ashley Krüger, Michael O. Day, Cameron R. Penn-Clarke, P. John Hancox, Bruce S. Rubidge. Unique trackway on Permian Karoo shoreline provides evidence of temnospondyl locomotory behaviour. PLOS ONE, 2023; 18 (3): e0282354 DOI: 10.1371/journal.pone.0282354

(본문은 DeepL 을 이용해 번역하고 편집자가 다듬었습니다.)



카테고리:번역, 고생대, 고생물학, 기타척추동물, 사이언스 데일리

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